Arbouse

Arbouse :  L’arbouse est le fruit de l’arbousier qui est un arbrisseau (famille des ÉricacéesNom botanique : Arbutus unedo), des forêts de l’Amérique du Nord et de l’Europe méridionale, dans l’ensemble du bassin méditerranéen. Il est cultivé en France dans le Midi.
Cette espèce est considérée comme pyrophile, c’est-à-dire que le feu agit favorablement pour cette espèce.
L’arbousier produit des baies un peu aigrelettes, rouges, pulpeuses et sucrées les arbouses, appelées aussi busserole ou raisin d’ours qui mûrissent à Noël.
Elles servent à préparer un vin de fruits, de l’eau-de-vie et une liqueur, ainsi que des gelées et des confitures. L’arbouse, appelée aussi « fraise chinoise » est riche en glucides et en fibres.
Étymologie et dénominations : Pline l’Ancien explique ainsi son nom de « unedo » que Linné réutilisera pour le nom scientifique de l’espèce : « L’arbouse est un fruit peu considéré, comme l’indique son nom (unedo) : il vient de ce qu’on n’en mange qu’une (unum edo) ».
L’arbre possède plusieurs dénominations secondaires ou régionales en français comme arbre aux fraises, arbre-fraise, frôle et olonier. Il est appelé en amazigh « ⴰⵙⴰⵙⵏⵓ » (asesno, assisnou, issinssou…).
Il porte différents noms : madroño en espagnol, medronheiro en portugais, arboç ou cirerer d’arboç en catalan, àlbitru en corse, corbezzolo en italien, olidone, Hagapfel, Meerkirsche, Westliche Erdbeerbaum en allemand, Strawberry Tree, Apple of Cain, qatlab ‘uwnidu en arabe, Cane Apple, etc.

Description : L’arbousier est un arbre de 5 à 15 mètres de haut. L’écorce, gris brunâtre à la base, devient rougeâtre à la partie supérieure.
Ses feuilles à bordure dentée d’une dizaine de centimètres de long sont persistantes ovales, alternes, vert foncé luisant au-dessus, vert pâle dessous. Elles sont riches en tanins.
Les fleurs blanc-verdâtre, en forme de clochettes blanches pendent en grappes et apparaissent en septembre-octobre, en même temps que les fruits.
Le fruit rouge orangé à maturité est une baie charnue, sphérique, à peau rugueuse, couverte de petites pointes coniques. Toutefois, il ne faut pas le confondre avec la fraise chinoise (Myrica rubra) très similaire mais qui possède un noyau.
L’arbouse est un fruit comestible, sans goût très prononcé, qui est mûr en hiver. Il est riche en vitamine C.
La chair est molle, un peu farineuse, acidulée et sucrée, et elle contient de nombreux petits pépins. Les fruits mettent un an pour arriver à maturité. Il n’est pas rare de voir le même rameau porter les fleurs de l’année et les fruits mûrs nés des fleurs de l’année précédente.

Répartition : L’arbousier est présent dans l’ensemble du pourtour méditerranéen occidental, presque exclusivement sur sols siliceux, parfois sur des calcaires non actifs ou dolomitiques. Il est le compagnon du chêne-liège (Quercus suber) sur sol acide.
Dans le Midi de la France, il prospère particulièrement dans certaines régions des Pyrénées-Orientales, le Var (Maures et Esterel) et en Corse où il
euple abondamment le maquis ; dans le Sud-Ouest, il est très répandu le long de la côte landaise sur les sols sablonneux compris entre Bordeaux et l’océan, et remonte au nord jusqu’au littoral de la Loire-Atlantique. Par exemple, on peut en apercevoir en zone de failles calcaires à l’aven-grotte de la Forestière en Ardèche et dans les Monts de Saint-Guilhem, près de la Baume Charlotte et de la Baume de l’Olivier.
L’arbousier est une espèce assez rustique, et son aire de répartition remonte le long des côtes atlantiques jusqu’en Bretagne et même jusque dans le Sud de l’Irlande, où il trouve sol et climat tempérés (gelées rares et faibles).
Dans la partie orientale du bassin méditerranéen, il existe une autre espèce d’arbousier, l’arbousier de Chypre Arbutus andrachne, présente dans les Balkans, en Grèce et en Turquie. Un hybride entre ces deux espèces Arbutus × andrachnoides est également connu.

Emplois de l’arbouse : Cuits, les fruits servent à confectionner des marmelades et des confitures ainsi que des liqueurs. L’écorce brun rouge est diurétique. En décoction, sa racine est utilisée contre l’hypertension. On lui attribue des propriétés anti-inflammatoires, il est également efficace contre les rhumatismes. Le fruit peut être consommé cru, être utilisé pour la confection de confitures et de pâtisseries, ou fermenté pour produire une boisson alcoolisée. Il possède une très légère toxicité : consommé cru en trop grande quantité, il peut induire des coliques bénignes et des vomissements.
On en tire une liqueur, un vin distillé en brandy, du miel (notamment l’amaro de corbezzolo en Sardaigne), une eau de vie portugaise (medronho), en Espagne où elles entrent dans la composition de certains gâteaux, et dans le nord du Maroc où les enfants les vendent au bord des routes du Rif en novembre, ainsi qu’en Algérie… Ses fruits aromatisent la bière corse Torra blonde.
Les feuilles et les fruits se récoltent à l’automne, le bois et la racine peuvent l’être à la même époque ou au printemps.

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