Acide alginique

Acide alginique : locut.  L’acide alginique et ses dérivés (base conjuguée, sels et esters), les alginates sont des polysaccharides obtenus à partir d’une famille d’algues brunes : les laminaires ou les fucus.
Les propriétés de l’alginate de sodium furent étudiées pour la première fois en 1881 par le chimiste anglais E.C.C. Standford. Il avait alors extrait, grâce à une solution alcaline, un liquide visqueux d’une algue brune de l’espèce laminaria. Il appela ce produit « algin », un terme encore fréquemment utilisé pour désigner l’alginate de sodium.
L’alginate de sodium est donc un sel extrait à partir de ce liquide visqueux issu de la paroi cellulaire d’algues brunes. Sa fonction naturelle consiste à augmenter la flexibilité de l’algue. Ainsi, les algues se développant en eaux agitées comportent généralement un contenu en alginate plus important que celles croissant en eaux calmes.
Bien que l’ensemble des algues brunes puisse être source d’alginate, des variations dans leur structure chimique influencent les propriétés du produit final. Différentes espèces sont donc récoltées en fonction des usages auxquels ils sont destinés. Les algues les plus appréciées sont la macrocystis pyrifera de Californie et l’ascophyllum nodosum, cultivé dans l’Atlantique Nord.
Propriétés de l’acide alginique : L’acide alginique est tiré des algues et permet la production de fibres d’alginates de sodium et de calcium. Les alginates alcalins forment dans l’eau des solutions colloïdales visqueuses. Si l’acide alginique est insoluble dans l’eau, l’alginate de sodium est lui très soluble dans l’eau, et l’alginate de calcium est seulement soluble en milieu basique, notamment en solutions de savon qui sont presque toujours assez alcalines. Ses fibres sont d’ailleurs utilisées comme soutiens passagers, qui seront à éliminer après fabrication, par lavage ou par foulonnage. Pour transformer les articles en alginates insolubles, on les utilise sous forme de sels de béryllium ou de chrome.
Les alginates peuvent former des gels durs et thermostables utilisés comme additifs alimentaires (E400 à E405) permettant la reconstruction des aliments (jambon, cordons bleus, poisson pané, etc.). Les alginates donnent une texture onctueuse à nombre d’aliments tels que les crèmes glacées.

Procédé de fabrication : L’algue est coupée et nettoyée après la récolte. Puis elle est mise à macérer dans un acide minéral dilué pour être déminéralisée. L’alginate contenu dans l’algue est ainsi transformé en acide alginique et, en même temps, certains constituants indésirables sont éliminés. Les algues déminéralisées sont broyées en présence d’un alcali ou d’un sel alcalin afin de neutraliser l’acide alginique et de solubiliser celui-ci sous forme de sel correspondant. L’alginate est extrait et traité. Il est précipité, pressé, lavé et essoré, puis neutralisé, séché et moulu à la granulométrie désirée. On obtient alors différents sels aux propriétés bien précises : les alginates de métaux alcalins (sodium, potassium, magnésium, etc.) sont solubles dans l’eau tandis que l’acide alginique et son dérivé calcique (calcium, aluminium, fer, etc.) y sont pratiquement insolubles. Les sels solubles se dissolvent à basse température et forment des solutions épaisses et visqueuses, des gels résistants à la chaleur.
Emplois de l’acide alginique : Les alginates sont utilisés comme épaississants, gélifiants, émulsifiants et stabilisants de produits industriels les plus variés depuis les gelées alimentaires, les produits de beauté, jusqu’aux peintures et aux encres d’imprimerie. Les laits gélifiés le sont par des alginates et carraghénanes, qui produisent des desserts lactés pasteurisés.

Des billes d’alginates peuvent également être utilisées en médecine pour encapsuler des médicaments ou des substances biologiques fragiles (enzymes, microorganismes, cellules animales ou humaines). L’alginate peut aussi être utilisé dans la confection de certains pansements.
L’alginate de propane-1,2-diol (E405), ester de l’acide aliginique, est utilisé, par exemple, pour stabiliser des mousses (vinification, additif de bière, etc.), et est également utilisé dans un procédé de préparation de microcapsules.
L’alginate est également utilisé pour réaliser des moulages sur le corps humain grâce à ses qualités hypoallergéniques. C’est souvent le produit utilisé par les dentistes pour les prises d’empreintes dentaires. Sa couleur varie du blanc crème à l’ivoire foncé. Sa granulométrie très fine permet des empreintes très fidèles.
Il est aussi utilisé par les spécialistes des effets spéciaux au cinéma pour reproduire des parties du corps humain.