Agave

Agave : n.m.  L’agave est une grande plante (famille des Agavacées – Nom botanique : Agave americana) aux feuilles charnues. Dans ce genre « Agavacées », plusieurs centaines d’espèces ont été décrites. Elles sont originaires du continent américain, principalement du Mexique mais aussi du sud-ouest des États-Unis d’Amérique, d’Amérique centrale et d’Amérique du Sud. Certaines espèces ont été acclimatées dans les régions méditerranéennes ou sur d’autres continents (en Indonésie notamment par les colons néerlandais pour la production de fibres textiles).
« Agave » vient du grec agauê, qui signifie « digne d’admiration ». Il pourrait s’agir d’une référence à Agavé, tante de Dionysos dans la mythologie grecque, qui a instauré le culte de ce dernier, lié au vin, par analogie avec la boisson alcoolisée fabriquée à partir de certaines espèces du genre.
Les agaves sont également connus sous les noms de « pita », « maguey » ou « cabuya ».
Ces plantes forment une rosette de feuilles épaisses, succulentes, se terminant par une pointe acérée et présentant des bords épineux.
Contrairement aux apparences, les agaves ne font pas partie de la famille des Cactacées, mais de celle des Agavacées, proche de celle des Liliacées où ils se trouvaient dans les classements précédents.
Comme les Yucca, autre genre de la famille des Agavacées, les espèces du genre Agave sont appréciées comme plantes ornementales, très décoratives.
Les agaves ont une croissance lente et il faut attendre plusieurs années avant qu’elles ne fleurissent. C’est une espèce monocarpique : elles ne fleurissent qu’une seule fois avant de mourir. La grande hampe florale (jusqu’à 8 m de haut sur Agave americana) porte en général de nombreuses fleurs tubulaires. La multiplication est assurée par les graines et aussi par des rejets ou des bulbilles à la base de la rosette et dans un rayon d’un ou deux mètres, tout au long de la vie de l’individu et au moment de sa disparition après floraison.

Les différentes espèces de l’agave :

Agave americana est l’espèce la plus connue. Elle est parfois aussi appelée « maguey » (au Mexique), « Aloes Americain Aloe » (mais elle ne fait pas partie de la famille des Aloe), ou encore « plante centenaire » par allusion à sa longévité. Le délai nécessaire à la floraison est de plusieurs années, mais dépend aussi de la vigueur de l’individu, de la richesse du sol et du climat. Agave americana, a été introduit en Europe vers le milieu du XVIe siècle. Il s’est répandu dans le milieu naturel tout autour de la Méditerranée, bien qu’il craigne les fortes gelées. Il est cultivé pour son bel aspect, avec une bande jaune sur le bord de feuilles (var. marginata), ou une bande blanche dans le milieu des feuilles (var. medio-picta) Comme les feuilles se déroulent du centre de la rosette vers l’extérieur, on voit nettement la trace des épines sur le bord extérieur des feuilles au cœur de la rosette. Il se reproduit très rapidement par ses rejets.
Agave attenuata est originaire du centre du Mexique, mais il est rare dans son habitat naturel. Contrairement à la plupart des espèces d’agave, Agave attenuata a une hampe florale courbe dont elle tire un de ses nombreux surnoms : Agave queue de renard. Agave attenuata est aussi cultivé comme une plante de jardin. Contrairement à beaucoup d’agaves, Agave attenuata n’a pas de fortes épines. C’est donc une plante idéale pour les bords de sentiers.
Agave tequilana ou Agave bleue est utilisé pour la production de la boisson nationale appelée Tequila (voir ci-après).

Le genre Agave est divisé en deux sous-genres : Agave et Littaea.
L’identification des différentes et nombreuses espèces est difficile, certaines d’entre elles n’étant que des variations. L’origine géographique de certaines espèces est souvent indéterminée.
Parmi les espèces les plus courantes : Agave americana var. ‘americana’, Agave americana var. ‘marginata’, Agave americana cv. Medio-Picta Alba, Agave angustifolia ‘Marginata’, Agave attenuate, Agave chiapensis, Agave bracteosa (Agave araignée), Agave deserti, Agave ferox, Agave filifera, Agave horrida, Agave inaequidens ssp. Barrancensis, Agave lechuguilla, Agave mitis, Agave palmeri, Agave parryi, Agave potatorum, Agave schidigera cv. ‘Durango Delight’, Agave shawii, Agave sisalana (Sisal), Agave stricta, Agave tequilana (Agave Tequila), Agave utahensis, Agave victoriae-reginae, Agave vilmoriniana, Agave wislizeni (syn. Agave parrasana).

Les utilisations alimentaires de l’agave : Dans l’agave, sont comestibles, les fleurs, les feuilles (surtout au printemps quand elles sont riches en sève), les tiges florales (torréfiées, elles sont sucrées comme de la mélasse), et la sève aussi appelée aguamiel (soit en français : miel et eau).
Aujourd’hui on peut trouver des dérivés alimentaires de l’agave en supermarché ou en épicerie bio : le sucre d’agave.

En Amérique latine sa sève très abondante sert à fabriquer trois boissons :
– le pulque à partir de la sève fermentée, boisson qui ressemble un peu au cidre.
– le mezcal : (ou mesqual ou mescal) avec la sève distillée au goût d’amande amère.
– la tequila : alcool d’agave du district de Tequila, que l’on boit avec une pincée de sel, placée sur la peau humectée entre le pouce et l’index.
Ces deux dernières boissons sont toutes deux issues de la deuxième distillation mais produites dans des régions différentes.
Avant l’arrivée des Espagnols (fin du XVème siècle), les Amérindiens produisaient le pulque (ou Octli) une boisson faiblement alcoolisée par fermentation du suc de Agave atrovirens prélevé en coupant la hampe florale. Il contient 12 % à 15 % de sucre. Les conquistadors ont distillé cette boisson pour obtenir le mesqual et la tequila à partir des cœurs de l’agave bleu nommé Agave tequilana.
En 2001, le gouvernement mexicain et l’Union Européenne ont défini une appellation contrôlée « 100 % Blue Agave Tequila ». Elle doit être obtenue à partir de l’espèce « Weber Blue Agave » selon des méthodes bien définies et dans certains États du Mexique seulement.

La sève sert aussi à fabriquer le sirop d’agave (voir ci-après), également appelé le « nectar d’agave » est utilisé comme une alternative au sucre en cuisine.
– Les autres utilisations domestiques de l’agave :
Les feuilles de plusieurs espèces fournissent des fibres : Agave rigida var. sisalana, chanvre-Sisal, Agave decipiens, chanvre faux-Sisal. Agave americana est à l’origine de la fibre « pita » utilisée comme fibre végétale au Mexique, dans les Antilles et le sud de l’Europe.